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今回のテーマはタイガーは変わったのか?~覆面ツアープロの報告

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タイガーは変わったのか?~覆面ツアープロの報告

2017-18シーズンはタイガー・ウッズの人柄が変わったという話題で持ち切りだった。手術後の地獄のような状況から、メジャーで優勝しそうになったカムバックにより、彼は“新たな人生を切り開いた”というのである。全てのアナウンサーやメディアは、この語り口に理解を示した。よりフレンドリーになり、温かみが増し、人として味が出てきた、と。しかし私は、そんな事は嘘八百だと思っている。

もちろん変わった部分もある。かつてのタイガーは、この間私がタンパで目の当たりにしたように、練習レンジでルーキーに声をかけることはなかった。かつてのタイガーは、セントルイスでブルックス・ケプカにしたように、自分を負かした相手を最終グリーンで待ち受けて祝福したことなどなかった。イーストレイクでのように、涙をこらえることもなかった。

確かに一時期、二度と競技ができないという可能性は、彼にとって恐ろしいほど真実味を帯びていた。それに厄介な離婚騒動を経て、ようやく落ち着いた生活を取り戻したことで、人間として成長もしただろう。それでも私は“彼が変わった”とは思わない。というのも、ほとんどの人は、タイガーが昔からいつだって良い奴だったということを知らないからだ。

プライベートで何をやったのか、あるいはやらなかったのかというのは、また別の問題だ。私に言えるのは、タイガーほど昼食を共にしたり、おしゃべりをしたりするのに格好のゴルファーはそうそういないとうことであり、彼は私がルーキーだった頃からずっとそうだったのである。

ほとんどの人は、タイガーがどれだけ面白いかを知らない。とてもドライで英国的なユーモアのセンスを持っており、私の知る限り、彼は欧州の選手に混じることのできる数少ない米国人選手の一人である。タイガーが自分をからかったと気付くのに4、5秒かかったことが何度もあり、それは私がずぼらで融通が利かないということを、遠回しにほのめかす言い回しだった。また彼は、選手に気が利いたニックネームをつけるのが得意なのだ。私につけられたニックネームは、ここでは明かさないことにするが、たとえば、“レインマン”というブライソン・デシャンボーの新しい呼び名を考えたのは、タイガーだったのである。冷やかしと祝福のバランス感覚が絶妙なのだ。

とはいえ、タイガーは手の込んでない冗談も飛ばせる。彼は男にも好かれる男であり、上品な笑いと同じくらい、くだらないジョークも好む。ある年の「ザ・プレーヤーズ選手権」で、私がパッティンググリーンで練習をしていると、ボールが靴に当たったことがあった。見回してみると、12mほど離れたところにいたタイガーがにんまりしていた。また別のボールが靴に当たった。私たちは皆、これから何百万ドルをかけてプレーしようとしているところであるにもかかわらず、彼は10歳児のようにふざけていたのだ。私は彼のボールを全て拾って、池へ投げ入れてしまった。彼は笑っていた。タイガーはしっかり応酬する相手を好むのだ。

当然のことながら、王様が冗談を飛ばせば、周囲の笑いの反応は早い。ランキング200位の選手がくだらない話をすれば、ろくでなしのレッテルを貼られるだけだが。何はともあれ、タイガーはきつい冗談の応酬を好む一方、できる限りの人助けもしている。私は、彼のおかげで永住権を取得することのできた、外国生まれの選手を何人か知っている。

自分が彼になることなど、想像できない。ロッカールームの扉を開けると、彼の世界は変わるのである。ニュージャージーでの「フェデックスカップ」初戦でのことだが、立入り禁止エリアだったクラブハウス裏口で、彼の写真を撮らせろと騒いでいた手合いが30人はいたと思う。それを見た私は、「お前さんたちは、人が車に乗り込むところがそんなに珍しいのか?大体、そんな電話で撮った、しょうもない写真でなにをするのだ?」と考えていた。

あまりに長い間、彼はファンやスポンサー企業から理想の人物としてあがめられてきた。知っての通り、彼は辛酸を舐めたことにより、鼻柱を折られもした。そのため、今になって私たちは、彼の味わった屈辱的な経験が彼を変えたという話を耳にするようになった。しかし、これに対する私や他の多くの選手の見方は異なる。単にタイガーは、これまでもずっとそうであった彼の人柄を表に出すことに、ようやく馴れてきただけなのである。

聞き手: マックス・アドラー
(米国ゴルフダイジェスト誌 2018年11月号掲載)

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